La actividad volcánica y la crisis medioambiental

Anne Fornier

Humanista, geógrafa y vulcanóloga, involucrada en temas de resiliencia en tierras volcánicas. Máster de Investigación en Geografía Física y Análisis de Riesgos Volcánicos bajo la dirección de Gérard Mottet, Director del Laboratorio de Geografía Física de la Universidad Jean-Moulin Lyon III y bajo la dirección del climatólogo Marcel Leroux, Director del Laboratorio de Climatología, Riesgos y Medio Ambiente, Teoría sobre la Dinámica del Tiempo y del Clima, AMP, Universidad Jean-Moulin Lyon III. Es Fundadora de la Volcano Active Foundation, una fundación internacional sin ánimo de lucro cuyo principal objetivo es apoyar la investigación científica, el desarrollo y la difusión de resultados sobre la actividad de los volcanes y sus riesgos a escala mundial, la mitigación de los riesgos volcánicos y el apoyo al aumento de su conocimiento a través de proyectos sociales. anne.fornier@volcanofoundation.org


Debemos estar atentos a la actividad volcánica, de lo contrario tendremos una crisis medioambiental que nos afectará a todos los niveles, empezando por la economía mundial

Las grandes erupciones volcánicas pueden liberar tanto material (lava, roca volcánica, gases tóxicos y CO2, lluvia ácida, entre otros) a la atmósfera que cambian el clima del planeta. En junio de 1991, el volcán Pinatubo de Filipinas entró en erupción. Tras la explosión inicial, se generó una enorme nube de cenizas y gas que alcanzó una altura de 34 km en sólo 2 horas. En dos semanas, la nube se había extendido por todo el mundo. En el plazo de un año, cubrió todo el planeta, haciendo que la temperatura media mundial descendiera 0,9°C ese año y el siguiente.

En 1815, en Indonesia, el volcán Tambora entró en erupción. Su explosión fue la mayor jamás registrada y, a más de 1.300 km de distancia, se escuchó un sonido atronador cuando la montaña escupió suficiente ceniza y roca pulverizada como para provocar un descenso de 1,5 °C en las temperaturas globales al año siguiente. En algunas partes de Europa y América del Norte, el año siguiente a la explosión, en 1816, es conocido por los historiadores como el “año sin verano“, que provocó la pérdida de cosechas, heladas tardías, enfermedades y consecuencias climáticas

En nuestro subconsciente, los peligros de la naturaleza parecen inevitables, catastróficos. Pero las catástrofes no son naturales, sino que se construyen socialmente por falta de preparación, prevención, mitigación, educación y seguimiento. Lo que tenemos son amenazas o peligros de la naturaleza que afectan a las sociedades vulnerables, exponiéndose a continuación, algunos ejemplos de nuestra falta de consciencia al nivel internacional.

Volcanismo activo bajo la capa de hielo antártica.

En el archipiélago antártico, las islas Shetland del Sur comprenden veintiún islas con volcanes visibles, vinculados a una antigua subducción que creó un arco volcánico.

La isla Decepción tiene una playa de arena negra y es un volcán activo de la cuenca del arco posterior. La última vez que entró en erupción fue en 1969.

El volcán Brown Bluff, en la Península Antártica, es un volcán basáltico bajo la capa de hielo, donde la interacción de la lava con el hielo ha producido rocas distintivas. Se encuentra en la isla de Ross, que cuenta con otros dos volcanes activos, como el Monte Terror y el volcán Erebus, a 3.794 metros de altura, que es el más espectacular con su lago de lava fundida.

El cráter del Erebus es uno de los pocos lagos de lava permanentes del mundo y se cree que el vulcanismo asociado es un punto caliente como los volcanes de Hawai y la isla de la Reunión. En 1970, el equipo de Haroun Tazieff y el vulcanólogo François Le Guern, experto en el campo de la prevención de riesgos y uno de los pioneros en el estudio de los gases volcánicos, ya estaban trabajando en los gases del volcán Erebus.

En los últimos años, se han descubierto varias cuevas bajo el volcán, revelando sus interacciones y características geotérmicas. En estas cuevas, los elementos químicos son escasos, pero algunas bacterias siguen creciendo. Esto está permitiendo a algunos científicos estudiar el funcionamiento de la vida y la energía geotérmica en su conjunto, e investigar la posibilidad de vida fuera del espacio terrestre.

En agosto de 2017 se reveló una provincia volcánica a través de un estudio aéreo en el Rift Antártico occidental. Durante el estudio, se descubrieron 91 volcanes bajo el hielo. Se estima que el número de volcanes bajo la capa de hielo de la Antártida es tres veces mayor de lo que se pensaba. Todavía activo, este vulcanismo se concentra en torno a una compleja falla entre dos partes del continente geológicamente distintas. La Antártida está delimitada por dorsales oceánicas y una zona compleja al norte.

Este vulcanismo, hasta ahora poco conocido, se está convirtiendo en el centro de las investigaciones de varias unidades de investigación de todo el mundo. Las dificultades climáticas hacen que el trabajo de investigación sea complejo y largo.

Los mapas siguientes muestran el flujo de calor asociado a los volcanes y los volcanes recientes descubiertos durante la investigación de 2017.

Cabe preguntarse por la importancia de los flujos de calor para el deshielo de los glaciares a raíz de estos recientes descubrimientos.

Las erupciones límicas o lagos mortales:   Un problema humano y medioambiental desconocido.

Hay un fenómeno volcánico del que apenas se habla por su falta de investigación y su remota ubicación geográfica: las erupciones límicas o la liberación repentina de dióxido de carbono de un lago volcánico. Hay 3 lagos en el mundo de los que se dice que tienen erupciones límicas: el lago NYOS (Camerún), el lago MONOUN (Camerún) y el lago KIVU (RDCongo-Ruanda).

La noche del 21 de agosto de 1986, alrededor de las 21:00 horas, se produjo una de las catástrofes naturales más importantes de la década: una nube mortal de dióxido de carbono se desprendió del lago Nyos, en Camerún, matando a más de 1.700 personas y miles de cabezas de ganado. Esta particular erupción del lago Nyos liberando gases atrapados en las aguas profundas del lago pasó desapercibida debido a su lejanía.

El lago Nyos es un lago formado en la ladera de un volcán. El magma que se encuentra bajo el lago produce dióxido de carbono que se acumula en las aguas profundas del lago. El dióxido de carbono es un gas que se disuelve en el agua, especialmente si está bajo mucha presión. La profundidad de 200 metros de Nyos significa que hay suficiente presión para disolver el gas en el agua.

La liberación repentina de gas debido a un simple desprendimiento, una explosión volcánica, un movimiento sísmico o la saturación del agua con gas cambia la composición de los datos de retención y el gas sube a la superficie en una explosión.

El dióxido de carbono es más pesado que el aire, incoloro e inodoro. Se extendió como una nube invisible a través de las colinas y los bosques, matando a todos los animales y seres humanos a su paso, simplemente impidiéndoles respirar oxígeno. Las secuelas del lago Nyos recuerdan la magnitud de un futuro desastre en el lago Kivu.

El lago Kivu se encuentra en la frontera entre Ruanda y la República Democrática del Congo y comparte varias características con el lago Nyos. Tiene casi quinientos metros de profundidad y 2.700 km 2 de superficie, casi 1.300 veces más grande que el Nyos y miles de veces más voluminoso. En los alrededores del lago Nyos sólo había unos pocos miles de personas. En torno al lago Kivu hay más de dos millones de personas a ambos lados de la frontera. Es fácil entender por qué el lago Kivu merece el título de lago más peligroso del mundo. Una explosión en el lago Kivu causaría una catástrofe casi sin precedentes en términos de mortalidad y en referencia a la destrucción de los ecosistemas. (los últimos gorilas de montañas en la selva del parque Virunga).

El Kivu contiene 300 veces la concentración de dióxido de carbono que el lago Nyos y también contiene otro gas, el metano. El gas metano se produce por dos procesos simultáneos: la reducción del dióxido de carbono magmático y la oxidación de la materia orgánica por la actividad bacteriana.

La mayoría de los lagos volcánicos liberan el gas anualmente al mezclar las aguas profundas con las superficiales. El sol, que calienta las aguas superficiales de los lagos, permite un movimiento de convección de las aguas, lo que permite una liberación continua de gases. El lago Kivu es un lago meromíctico, es decir, sus aguas no se mezclan y están estratificadas a diferentes profundidades,

La extracción de gas metano y su explotación por parte de empresas extranjeras, que parecía ser una solución económica para la parte ruandesa, está resultando catastrófica para el medio ambiente. El agua vertida tras la extracción no se devuelve a su capa original, lo que acentúa el empobrecimiento del lago en cuanto a su ecosistema. Las capas superficiales actúan como un escudo. Los nutrientes se hunden en las aguas profundas para no volver a salir a la superficie. El lago se está saturando poco a poco, lo que hace que la posibilidad de una erupción límica sea cada vez más probable.

El sábado 22 de mayo de 2021, el volcán Nyiragongo entra en erupción en la ciudad de Goma, en el este de la República Democrática del Congo, cerca del lago Kivu. Más de 35 personas murieron, 20.000 personas fueron desplazadas, más de 200 niños desaparecieron durante la migración, no había agua potable y la electricidad estaba cortada en gran parte.

El Observatoire Volcanologique de Goma (OVG) ha publicado una nota técnica con tres escenarios, que explicamos aquí:

  • La lava fluye desde el flanco sur del volcán, afectando a partes de las ciudades de Goma (RDC) y Gisenyi (Ruanda). Impacto: destrucción de infraestructuras y posibles muertes.
  • La lava fluye desde el flanco sur y llega al lago Kivu, pero no logra alterar el sistema de lagos profundos y no hay una erupción límica (erupción lacustre rica en gas). Impacto: destrucción de infraestructuras y posibles muertes.
  • La lava fluye desde el flanco sur y la intrusión de magma provoca un gran terremoto de magnitud 6,5+ y esto distorsiona el sistema del lago Kivu, formando una erupción límica y liberando grandes cantidades de gases de CO2 y CH4. Impacto: destrucción de infraestructuras y miles de muertes de seres vivos por asfixia.

En consecuencia, la solución de la desgasificación mecánica es costosa, pero sería una solución a corto plazo para reducir el riesgo de una erupción límica.

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